LEYENDAS: LA HISTORIA DE ALFRED PACKER

Redacción/Sol Quintana Roo

El 9 de febrero de 1874, Alfred Packer y otros cinco hombres salieron del campamento del Jefe Ouray, Utah, cerca de la actual Montrose, Colorado. Ellos fueron reanudando una caminata que había comenzado varios meses antes, en Provo, Utah, con la esperanza de llegar a clientes en busca de oro recién descubiertas en Breckenridge, Colorado.

Mientras que la parte original era considerablemente más grande, solo Packer (como guía) e Israel Swan, Shannon Wilson Bell, George Noon, James Humphrey y Frank Miller se atrevieron a tomar el riesgo de cruzar el brutal invierno de Colorado en busca de riquezas. Y tan brutal era, como que poco después de abandonar la seguridad del campamento del Jefe Ouray el grupo se vio envuelto en una tormenta furiosa, cerca del actual Lake City, Colorado.

Packer fue visto el 16 de abril de 1874, agotado en la agencia india de Los Pinos, con poco más que un rifle y un cuchillo de desollar pertenecientes a miembros de su partido. La historia que Packer cuenta en ese momento era que, una vez que la tormenta los golpeó, se había establecido un campamento, mientras que los otros se fueron adelante en busca de alimento. Nunca volvieron, y Packer posteriormente salió de Los Pinos.

Después de recuperarse, Packer fue a Saguache, Colorado, donde, según algunas versiones, de repente se convirtió en un ‘gran gastador’ en la taberna local. Desafortunadamente, para Packer, en Saguache se encontró con varios hombres del grupo original Provo y mayores eran las dudas sobre su versión de la historia.

El agente indio Charles Adams tomó a Packer de regreso a Los Pinos para ser interrogado sobre el asunto, y el 8 de mayo de 1874, se extrae la primera de las dos confesiones contradictorias de Packer. Según Packer, Israel Swan había muerto y los otros, sin tener nada que comer, lo habían comido. Posteriormente, otras tres personas habían muerto a causa del frío y el hambre. Entonces Packer admitió haber matado a Shannon Bell, diciendo que fue en defensa propia.

Packer fue transportado de vuelta a Saguache y encarcelado fuera de la ciudad, no en la cárcel del pueblo, como algunos han dicho. En agosto, Packer escapó de la custodia y no fue visto de nuevo hasta marzo de 1883, cuando Frenchy Cabazon, perteneciente al partido de prospección original, lo encontró por casualidad en Douglas, Wyoming.

Por coincidencia, el día en que se fugó Packer de Saguache, los restos fantasmales de los exploradores desaparecidos fueron encontrados en un valle con vista a lo que hoy es Lake City, Colorado. Hubo evidencia de una lucha y juego sucio. La tumba ahora está marcada y cercada como un homenaje a los hombres asesinados.

En marzo de 1883, Packer fue trasladado a Denver, Colorado, y se le preguntó de nuevo sobre el incidente. En su segunda confesión, Packer volvió a decir que fue en defensa propia, pero admitió haber robado el rifle y $70 en efectivo de los hombres muertos. Packer fue acusado del asesinato de Israel Swan, el primero en morir, y fue llevado a Lake City para el juicio.

El jurado no perdió tiempo y encontró a Packer culpable del asesinato, el juez Melville B. Gerry pronuncio que Packer «sea colgado por el cuello hasta que esté muerto, muerto, muerto…«.

Packer apeló su sentencia de condena ante la Corte Suprema de Colorado, donde se revirtió el veredicto. Fue juzgado de nuevo y esta vez declarado culpable de homicidio y condenado a 40 años en la penitenciaría del estado.

Después de servir solo 17 años de su condena, la causa de Packer fue defendida por una campaña popular en Denver. En 1901, el gobernador Charles S. Thomas accedió a la petición de Packer y le concedió la libertad condicional.

Packer se mudó a Denver, Colorado, donde por todas las cuentas se convirtió en un ciudadano ejemplar, muy querido por todos sus vecinos. Murió por causas naturales el 23 de abril de 1907, y fue enterrado con un funeral militar en el cementerio de Littleton.

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